Formando capital humano avanzado en mejoramiento genético


 

El Área de Mejoramiento Genético del Doctorado de Ciencias Silvoagropecuarias y Veterinarias de la Universidad de Chile, busca incrementar la eficiencia y el valor agregado de los sistemas productivos tanto vegetales como animales mediante una modificación continua de los caracteres de plantas y animales, utilizando principios genéticos. El mejoramiento genético es una disciplina que ha tenido avances significativos en los últimos años y que exige un conocimiento actualizado por parte de los profesionales, investigadores y estudiantes. La genética cuantitativa, la genética de poblaciones y de la conservación, y la genética molecular, así como los estudios de genómica estructural y funcional y herramientas bio-informáticas, son claves en este ámbito del conocimiento.

El Coordinador del Área de Mejoramiento Genético, Dr. José Manuel Yáñez, junto con explicar los contenidos que se abordan, valora el Programa Doctoral de Campus Sur ya que estimula a los estudiantes, mediante diversos mecanismos de apoyo, a realizar parte del programa en el extranjero. Una experiencia insoslayable para los profesionales e investigadores que se desempeñan en un mundo cada vez más conectado.


¿En qué consiste el Área de Mejoramiento Genético?

Esta área apunta a investigar y resolver temas relacionados con genética de plantas y animales. Hay académicos que trabajan en genética cuantitativa, genómica -tanto estructural como funcional y bio-informática, tres disciplinas que interactúan entre sí para poder formar el área de mejoramiento genético.

Es un área de desarrollo importante porque el mejoramiento genético comprende un conjunto  de disciplinas científicas que apuntan a incrementar  la  eficiencia de los sistemas productivos, mejorando intrínsecamente las condiciones de las poblaciones de cultivo para las especies  de plantas y animales.

¿Desde cuándo que esta disciplina se viene desarrollando en Chile?

Esto tiene una larga historia en ciertas especies de animales en el mundo; por ejemplo en cerdos, en bovino y en pollos. En Chile, el desarrollo del mejoramiento genético es un poco más reciente y enfocado en sólo algunas especies, debido principalmente a la escasez de recurso humando capacitado en el área. Hoy contamos con nuevas tecnologías  que permiten  incrementar la eficiencia con la cual se seleccionan los reproductores. Ello permite trabajar con animales de producción que son mejores para ciertas características de importancia económica.

¿Cuál es la utilidad del mejoramiento genético en los sistemas productivos?

Lo que se mejora son los caracteres que tienen importancia desde un punto de vista económico. Por ejemplo, en salmones estamos trabajando en mejorar, además de rasgos asociados a un mayor crecimiento corporal, caracteres de resistencia genética a enfermedades, porque el control de enfermedades es muy importante para el cultivo. En este sentido es importante saber que existe variación genética para estos caracteres, como lo es la resistencia a bacterias, resistencia a parásitos, y además identificar los genes asociados. El objetivo es poder generar individuos de producción que sean más resistentes a enfermedades, para disminuir por ejemplo el uso de antibióticos.

A nivel vegetal existen líneas de mejoramiento genético en frutales que apuntan a mejorar la calidad de la fruta, propiedades organolépticas, relacionadas con la percepción de la fruta por parte del consumidor, así como otras líneas que apuntan a mejorar los cultivos para que sean más resistentes a ciertas condiciones ambientales, por ejemplo  la sequía o la salinidad.

¿Cuál es el aporte específico que hace el Doctorado en esta área a sus estudiantes?

Estos últimos años ha habido una revolución en términos de cómo miramos el problema, porque actualmente existen metodologías que permiten realizar un screening del genoma completo y esa información puede ser utilizada para incrementar la eficiencia, con la cual nosotros mejoramos animales y plantas. Estas metodologías requieren de estrategias  analíticas que son complejas.

En este sentido, el doctorado y esta área en particular, entrega  las herramientas a los estudiantes para que ellos puedan analizar este tipo de datos y representar un aporte en la investigación asociada al área.

¿Y Chile cómo se ubica en este tipo de desarrollo a nivel internacional?

Para ciertas especies tanto de plantas como de animales, Chile es considerado un referente a nivel internacional. Existen especies que tienen mayor relevancia desde el punto de vista económico, fundamentalmente ubicadas en la agricultura y acuicultura nacional. En frutales y otras especies vegetales, Chile está muy bien posicionado a nivel internacional en el área de mejoramiento genético. Lo mismo ocurre en peces de cultivo, donde Chile es considerado también como un país líder en el área.

¿Cuáles son las posibilidades de desarrollo en esta área?

Existen bastantes posibilidades para los estudiantes, porque actualmente el capital  humano especializado en esta área es escaso, yo diría que en la gran parte de las especies, tanto en plantas como animales.

Por lo tanto, la formación de capital humano avanzado en el área de mejoramiento genético es crítico para el país; se requieren más mejoradores de plantas y animales y el Doctorado apunta a formar estudiantes e investigadores independientes dentro de esta área.
 
¿Qué ventajas le ves a este programa de Doctorado?

Yo soy un ex alumno de este programa y veo cuales son las ventajas comparativas que tiene. En ese sentido, lo que valoro del Doctorado es la flexibilidad. La flexibilidad de, por ejemplo, poder tomar cursos en el extranjero, realizar pasantías internacionales y realizar parte de la tesis en otro país. Así lo hice yo y es lo que están haciendo mis estudiantes también. Hay dos alumnas, María Eugenia López y Katharina Correa, que acaban de realizar pasantías de seis meses en Canadá, Vancouver y Quebec, respectivamente, ambas financiadas por becas de ese país. En estas pasantías ellas han podido desarrollar parte de sus tesis doctorales, e interactuar con grupos de investigación referentes en el área a nivel mundial.

¿Por qué Canadá?
Porque existe el vínculo con los profesores,  colaboramos con ellos en distintos proyectos de investigación en peces particularmente, y además existe una muy buena relación entre Chile y Canadá desde el punto de vista del intercambio académico, facilitado a través de programas de becas y ayuda económica por parte de entidades públicas de ambos países.

Este Doctorado abre oportunidades a los estudiantes para que conozcan realidades distintas y es muy importante no sólo enfocarse en la investigación a nivel nacional o en los laboratorios locales, sino que además es muy productivo conocer nuevas realidades. Es muy importante mencionar, que este Doctorado reconoce esta necesidad de internacionalizar el programa y cuenta, por ejemplo, con becas internas que apuntan a incentivar a los estudiantes a realizar actividades académicas en el extranjero, lo cual constituye una ventaja sustancial de este programa.